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Medio ambiente
19 de julio de 2018
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Martes, 18 de abril de 2017
EP
Un iceberg a punto de formarse en la Antártida
La masa de hielo de 3.000 kilómetros cuadrados tiene un tamaño comparable a la isla de Mallorca
Larsen C captado desde el satélite Terra / Foto: NASA Larsen C captado desde el satélite Terra / Foto: NASA

Un equipo de científicos del proyecto MIDAS, grupo con sede en el Reino Unido, ha revelado que un iceberg de 3.000 kilómetros cuadrados –tamaño comparable a la isla de Mallorca– está a punto de formarse en la Antártida.

Esto es debido a que en 2014 una grieta comenzó a extenderse a través de la plataforma de hielo Larsen C, una enorme plancha de hielo flotante en la Península Antártica. Ahora sólo está a 16 kilómetros del mar abierto.

El instrumento Multi-angle Imaging SpectroRadiometer (MISR) a bordo del satélite Terra de la NASA capturó imágenes de Larsen C el 22 de agosto de 2016, cuando la grieta era de 130 kilómetros de largo; el 8 de diciembre de 2016, cuando la grieta se extendió a 145 kilómetros; y el 6 de abril de 2017, cuando llegaba a 180 kilómetros.

Los falsos colores compuestos se crearon con imágenes de MISR con las cámaras en posiciones anteriores, verticales y posteriores a la zona. Mediante la combinación de los diferentes ángulos en una imagen, es posible discernir la "textura" de la superficie. Las superficies de hielo y agua más rugosas aparecen de color naranja; las áreas con hielo liso aparecen azules.

La plataforma de hielo es generalmente más lisa que el hielo, con la excepción de la grieta, una indicación de que está creciendo activamente. En agosto, el hielo marino formó una superficie lisa y continua debido al frío clima invernal. MISR detectó superficies más gruesas (más naranjas) en el mar en diciembre de 2016 debido a que el cálido clima de verano había derretido el hielo hasta un punto en el que muchos pequeños trozos de hielo flotaban en la superficie. En abril, el hielo marino estaba parcialmente roto.

Aumento del nivel del mar

Mientras que un iceberg grande que se rompe de un estante de hielo como Larsen es un proceso rutinario que no aumenta el nivel del mar, esta grieta se vigila de cerca porque podría ser un paso temprano en la desintegración completa de la plataforma de hielo interior. Las barreras de hielo ayudan a mantener los glaciares terrestres en su lugar, y es la pérdida de este hielo terrestre lo que aumenta el nivel.

Sin embargo, incluso una pérdida completa de Larsen C y todos sus glaciares tributarios sólo tendría un efecto menor. La plataforma de hielo retiene el equivalente a un centímetro de nivel mundial del mar, ha dicho en un comunicado uno de los miembros del equipo científico de cambio de nivel de la NASA, Helen Fricker.

Aun así, la grieta en Larsen C podría ser un símbolo para las barreras de hielo en otros lugares de la Antártida. "Lo que estamos viendo en Larsen C tiene implicaciones para las grandes plataformas de hielo más al sur que tienen un potencial considerable (al nivel del mar)", ha comentado otro miembro del equipo, Eric Rignot. "La pérdida de estas plataformas de hielo más grandes y la consiguiente aceleración del parto glacial podría ascender a niveles de aumento del nivel del mar en las décadas y los siglos venideros".

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